Ночные стражи
Мне 11 лет и я очень маленькая для своего возраста, но внешний вид обманчив, и чтобы выжить в моём мире, меня он вполне устраивает. Все зовут меня Тофу, как сыр, полезный, но на любителя. Жизнь такая же.

* * *

В Городе все дети, достигшие десяти лет, обязаны работать. Если ребёнок попадает в руки Аристократов – он пропал, во всяком случае, так принято считать, никто не знает, что с ними происходит, потому что никто ещё не возвращался. Беспризорных детей называют Крысятами, особенно таких, кто обитает на нижних уровнях, за их способность быстро прятаться.

Тофу одна из них, и она особенная, девочка-воровка, лучшие уши и глаза крысиного короля. Лишившись родителей совсем юной, она попала в приют, но быстро смекнув, что там может совсем пропасть, сбежала и оказалась под опекой Крысят, быстро обучившись основным законам выживания, стала незаменимым членом стаи. В прошлом году и сама могла стать Королём, но предпочла остаться в тени и наблюдать. Вот и сейчас она крадётся за двумя Аристократами, рыскающими на нижних уровнях. Так рано утром их редко можно увидеть, но детям повезло, кто-то из мастеровых заметил их у лифтов, в южной части города и новости тут же распространились по всему району. Высокие джентльмены во фраках и цилиндрах, у одного трость с тайным выдвижным ножом, у другого кинжал в сапоге и револьвер за пазухой, возможно, есть и другое оружие, но Тофу пока не удалось его обнаружить. Дети забились в свои убежища и девочка взялась следить, чтобы их не нашли или хотя бы узнать кто будет пойман и кого они сегодня не досчитаются. Однако время поджимает и скоро ей предстоит бежать на работу, за опоздание можно схлопотать порку. Да и потом работающие дети – члены общин, с места работы не могут быть похищены Аристократами. Во всяком случае, пока, таких прецедентов не было.

Сейчас мужчины рыскают возле убежища Сары и Марка, близнецов семи лет. Эти детишки совсем недавно оказались на нижних уровнях и, скорее всего, покинут их уже сегодня…. Возможно, вмешается кто-то из Гильдий, девочка заметила несколько теней в окнах и на крышах, но сама она рисковать не станет, слишком высока цена даже за лёгкое увечье Аристократа, не то, что за убийство одного из них…

Вот слышится шевеление за досками у стены здания, они явно тоже услышали этот звук, переглянулись, кивнули друг другу. Один из них достал из кармана какую-то вещь, но Тофу не смогла её рассмотреть, слишком маленькая. Второй протянул товарищу платок и сам прикрыл нос. Мелькнул маленький алый шарик и скрылся за досками, почти сразу же послышался удар, испуганный вскрик и лёгкая алая дымка засочилась из щелей. Мужчины отступили, дожидаясь пока дымка рассеется, и приступили к разбору завала. Теперь ничто не мешало им достать тела двух маленьких детей, слишком походивших сейчас на кукол и не ясно живых или мёртвых. Ничуть не скрываясь, Аристократы закинули детей на плечи, будто это мешки с картошкой, а не живые, чувствующие люди, и отправились назад к южным лифтам. Следить далее за ними смысла не было, эта часть города начала оживать, первые лучи солнца уже добрались до этих мест и у людей начинался новый рабочий день. Девочке тоже следовало мчаться к водонапорной башне.

* * *

Увиденное утром не слишком удивило меня, зато полученная информация пригодиться Королю. Раньше мне не доводилось подкрадываться так близко к элите и тем более наблюдать за ними во время похищения кого-то из наших.

Пробегая мимо кожевенной мастерской, я услышала свист позывного, притормозила и прислушалась к шепоту из окна:

-Вечером, три, пять. – Перевела дух и двинулась дальше. Вечер означает время сбора - после ужина, три – номер района, когда-то давно один из Королей разбил нижний город на районы и все крысята с первого дня должны усвоить их номер и границы, пять – склад «Пятёрки Джека», наше старое место, некогда принадлежавшее Гильдии торговцев, но пустующее после одного весьма зрелищного пожара. « Пятёркой Джека» называется одна из самых больших таверн, где очень часто проворачивают свои дела Гильдии и Общины. Хорошее место для встречи и довольно близкое к моему «дому».

В конце улицы показалась водонапорная башня, и стоило прибавить шагу. В окнах уже горел свет, но судя по стоявшей тишине, насосы ещё не начали работу. Хорошо, значит, успела как раз к началу рабочего дня. Проскальзывая в приоткрытую дверь, скидываю свою запыленную одежду, возле шкафчиков с формой никого и я спокойно переодеваюсь. На первом ярусе слышу окрики госпожи Оки. Тучная, добрая женщина с ловкостью управляющая кучкой бездельников и детей, с первой встречи произвела на меня положительное впечатление. Обладая громоподобным голосом, тяжёлой рукой и искромётным юмором является главой Общины ответственной за воду, без неё и её мудрого правления город высох бы, подобно Мёртвой зоне. А ведь когда-то Мёртвая зона была невероятно красивым местом: цветущие сады, птицы, особняки Аристократов…. Не сложно представить, если видела, во что оно превратилось ныне, да и наслушавшись историй Оки.

Хватаю стоящие в углу вёдра и бегу в зал, пора приступать к работе. Под ногами начал дрожать пол – это рабочие запустили насосы. Взбираюсь на помост к цистерне, набираю полные вёдра воды и цепляю их к крюкам на канатах. Звоню в колокольчик и кричу, что есть силы:

- Эй! Руфус, не спи, принимай воду! – с верху слышится топот и приветливое «С добрым утром, Тофу!»

-Тофу? – раздается мощный крик Оки. – Ах, ты маленький пострелёнок! И когда только успела проскользнуть?! – притворно негодуя, появляется глава Общины. Несмотря на возраст, в глазах пляшут чертенята, и улыбка не сходит с чуть одутловатого лица. Видимо сегодня у неё отличное настроение и день обещает быть лёгким.

- Доброе утро, госпожа Оки! – бодро откликаюсь, и улыбка сама появляется на лице.

- Доброе, доброе. Ты там не доливай вёдра до верху, у Руфуса сегодня руки дрожат, перебрал вчера, чёртов пъянчуга… - с ответной улыбкой предупреждает Ока и уходит в насосную.